Photo by Greg Fiume/Getty Images
A los ojos de algunos evaluadores rivales, los Orioles han sido excelentes en los últimos seis años. Con un récord de 66 partidos por encima de .500 en ese lapso, Baltimore llegó a los playoffs tres veces, a pesar de vivir en la misma división que los Yankees y los Medias Rojas, por lo que esos evaluadores tienden a darle a los Orioles el beneficio de la duda.

"Excedieron sus expectativas la mayor parte del tiempo", dijo un funcionario. "Ellos resolvieron algo".

El ingenio se necesita ahora más que nunca en Baltimore, debido a la escasez de rostros y una gran cantidad de dilemas contractuales. En las discusiones a principios de esta temporada baja, los Orioles han señalado a otros equipos que tendrán que mover algo de dinero, y, específicamente, están preparados para escuchar las ofertas por las piezas más caras de su grupo de relevistas, incluido el cerrador Zach Britton. Podría ser que, dado el momento de esta urgencia, no necesariamente puedan esperar mucho a cambio.

Los Orioles probablemente podrían haber conseguido un gran botín por Britton si lo hubieran movido en el verano de 2016, y hubo intereses comerciales medidos en julio pasado, después de que se lesionó a principios de 2017. Ahora el zurdo necesita solo un año para llegar a la agencia libre, y después de que atraviesa su última ronda de arbitraje, probablemente tendrá un salario de entre 14 y 15 millones de dólares.

Los Orioles creen que Britton está completamente recuperado de sus problemas en el brazo y que recuperará por completo el comando que a veces lo eludió en los últimos dos meses de la temporada regular de 2017. Pero entre la inminente agencia libre de Britton, su historial médico reciente y su alto salario, Baltimore probablemente no pueda esperar obtener una gran pieza a cambio del zurdo que tuvo una de las temporadas más grandes para un relevista en 2016.

El calendario también va en contra del valor de mercado de Britton: los relevistas casi siempre han tenido un mejor valor comercial en julio que en invierno, porque los equipos sienten una mayor urgencia de agregar una o dos piezas de acabado a los torneos.

Kansas City estaba en una situación similar con Wade Davis el invierno pasado. Él lanzó con efectividad en 2016 pero tuvo algunos problemas con el brazo. Davis consiguió un salario de $ 10 millones para 2017 con solo una temporada restante antes de la agencia libre. Los Reales lo pasaron a los Cachorros por el jardinero Jorge Soler, algo así como una apuesta.

"Se podía ver lo que los Reales estaban pensando", dijo un oficial de la Liga Nacional. "Hubo una posibilidad de que golpearán a lo grande con Soler, por un año de Davis".

Ese acuerdo por Soler, de 25 años, no funcionó en su primera temporada con los Reales, ya que bateó .144 con .503 de OPS en 35 juegos para Kansas City. Y los Orioles probablemente tampoco tengan un jugador imprescindible por Britton. Si las ofertas no son adecuadas, Baltimore podría mantener a Britton por lo menos al comienzo de la temporada 2018; si los Orioles se salen de la carrera, podrían cambiarlo en condiciones comerciales más favorables a mediados del próximo verano.

Pero los Orioles tienen una necesidad desesperada de flexibilidad de nómina en este momento, con solo dos lanzadores experimentados bajo contrato: Kevin Gausman y Dylan Bundy.

Baltimore ha estado relacionado en especulaciones de los medios con varios lanzadores abridores agentes libres, pero probablemente aún no esté en posición de apostar competitivamente en los dos niveles superiores de agentes libres debido a otras obligaciones. Adam Jones ganará $ 17.3 millones el próximo año, Mark Trumbo $ 12.5 millones y Chris Davis $ 23 millones; y a través del arbitraje, el tercera base Manny Machado, el segunda base Jonathan Schoop y el relevista Brad Brach obtendrán grandes aumentos. Darren O'Day está en línea para ganar $ 9 millones en cada una de las próximas dos temporadas.

Si los Orioles eluden un intercambio de Britton este invierno, probablemente buscarán mover a uno o dos de sus otros relevistas costosos, Brach o O'Day, en un esfuerzo por mejorar una rotación que constantemente dejó a Baltimore en desventaja en los inicios de los partidos la pasada campaña. La efectividad de Baltimore de 5.70 para los lanzadores abridores fue la peor en las Grandes Ligas la temporada de 2017, y en la segunda mitad de 2017, los jugadores de posición parecieron asediados después de meses de que se les pidiera que superaran los déficits.

Los Orioles necesitan ayuda y podrían tener que sacrificar a su cerrador Britton para obtenerla.

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La historia de un campeón
LOS ANGELES - George Springer, de 28 años, se llevó bajo su brazo derecho el primer trofeo de Jugador Más Valioso de la Serie Mundial bautizado como Willie Mays, lo cargaba como si fuera un balón de fútbol, mientras era llevado de una entrevista a otra después del triunfo en el Juego 7 de los Astros de Houston.

Carlos Correa, de 23 años, sonrió tan implacablemente en la celebración que fue como si alguien pintara la sonrisa en su rostro, porque había protagonizado una de las mejores propuestas de matrimonio de la historia, sacando un diamante del tamaño de una pelota de béisbol de su bolsillo trasero minutos después de ganar una Serie Mundial. Alex Bregman, también de 23 años, deambuló por el cuadro en el Dodger Stadium con sus padres. José Altuve tiene 1,250 hits, tres títulos de bateo y ahora un campeonato, y solo tiene 27 años. Los Astros son tan jóvenes, consumados y atléticos que el reflejo instantáneo era preguntarse sobre el nacimiento de una dinastía.

Vale la pena recordar que hace un año la misma conversación se cernió en torno a los Cachorros de Chicago en la efervescencia al ganar el campeonato. Los Cachorros fueron y aún son jóvenes, talentosos y cargados de atletas de alto nivel como Kris Bryant, Willson Contreras y Javier Báez. Pero ahora los Cachorros están en medio de un cambio enorme, con señales de que la oficina principal del equipo estaba profundamente insatisfecha con el progreso del grupo.

Formar un equipo lo suficientemente bueno como para ganar la Serie Mundial requiere una gran cantidad de tiempo y mucha suerte.

Mantener una dinastía es mucho más difícil debido a los efectos del tiempo y el dinero en los jugadores, además de los presupuestos.

Chris Bosio, el entrenador de pitcheo de los Cachorros, fue despedido (y luego contratado por los Tigres). John Mallee, el entrenador de bateo muy respetado y trabajador, fue despedido cuando Theo Epstein tuvo la oportunidad de contratar a Chili Davis, alguien que trabajó él en la organización de los Medias Rojas. El coach de tercera base, Gary Jones, muy laureado en su trabajo, fue reemplazado por el más reconocido Brian Butterfield, quien es considerado como uno de los dos o tres mejores entrenadores del cuadro dentro del deporte. Los registros de Davis y Butterfield son tan extensos que podrían estar en una mejor posición para exigir un mayor nivel de responsabilidad después de una temporada en la que el enfoque diario del equipo hacia los turnos al bate parecía errático. Algunos evaluadores rivales creen que los Cachorros estaban infectados por el síndrome del ángulo de lanzamiento, con demasiados swings de todo o nada en situaciones en las que el simple contacto hacia el campo opuesto hubiera sido suficiente.

En el pasado, los Cachorros parecían reacios cuando otros equipos preguntaban sobre algunos de sus jugadores de posición, como el jardinero Kyle Schwarber y Báez. Sin embargo, en esta temporada baja, estarán listos para hablar sobre sus bateadores, ya que consideran formas para llenar los vacíos en su cuerpo de lanzadores: necesitan al menos dos lanzadores abridores detrás de Jon Lester, Kyle Hendricks y José Quintana y podrían obtener uno a través de la agencia libre y el otro por el intercambio. Hay ejecutivos de otros equipos que creen que el Schwarber desafiado defensivamente, al final, resultará ser un mejor jugador para un club en la Liga Americana, donde puede obtener muchos turnos al bate como bateador designado.

" Los Marlins decidieron mercadear al toletero Giancarlo Stanton este invierno, como informó el Miami Herald. Recientemente el club ha estado en contacto con otros equipos y ha comunicado la disponibilidad de Stanton, junto con el segunda base Dee Gordon y el antesalista Martín Prado. Por ahora, los Marlins tienen la intención de mantener a los jardineros Christian Yelich y Marcell Ozuna, aunque la sensación entre los evaluadores rivales es que esto podría cambiar si los Marlins luchan por encontrar un acuerdo adecuado por Stanton, a quien se le deben 290 millones en las próximas 10 campañas. Stanton debe aprobar cualquier intercambio.

La especulación de la industria sobre un posible punto de aterrizaje se centra alrededor de los Filis, que actualmente tienen la mayor flexibilidad de nómina de todos los equipos en las mayores, así como los prospectos para ofrecer; los Medias Rojas, que necesitan un bateador poderoso como Stanton y podrían llevárselo si están dispuestos a superar los límites del impuesto al lujo y pagar más; también los Cardenales necesitan un bate en la mitad del orden; así como los Gigantes, un equipo mayormente desprovisto de poder el año pasado; y los Dodgers, porque bueno, son los Dodgers, quienes gastaron $ 70 millones más que el equipo más cercano en la Liga Nacional esta temporada.

Mike Nelson/EPALos Astros celebran la victoria en el Juego 7 de la Serie Mundial ante los Dodgers.
" Lance McCullers Jr. lanza su bola curva, un lanzamiento que aprendió cuando era adolescente, más a menudo y más duro que cualquier otro lanzador en el béisbol. Tiene tanto dominio que los compañeros de equipo dicen que ni siquiera la practica entre salidas o durante el calentamiento para un juego. Como hizo antes de la primera entrada del Juego 7, McCullers no lanzó nada más que bolas rápidas y cambios. Pero una vez que comenzó el juego: "tiempo de martillar", montones y montones de curvas. McCullers explicó que su curva tiene tanto efecto en una de sus uñas que prefiere guardar las municiones para el juego.

" Cuando el agente de Charlie Morton lo llamó el otoño pasado para relatar los términos de una oferta que había recibido de los Astros, Morton se sorprendió de que Houston le hubiera dado un contrato multianual con un buen dinero, dadas sus lesiones y problemas con los Piratas. El agente dijo: dos años, $ 7 millones. Morton estaba emocionado con la idea de que alguien estaba dispuesto a pagarle $ 3.5 millones anuales. Pero Morton había malinterpretado lo que su agente le dijo. No estaba recibiendo $ 7 millones en dos años; obtuvo $ 7 millones por año, más de dos años. Morton estaba algo asombrado por esto y estaba listo para aceptar de inmediato.

Pasaron uno o dos días sin una resolución final, y Morton le preguntó a su agente por qué había una demora en la finalización del contrato, y el representante explicó que las dos partes estaban trabajando en los bonos de rendimiento.

"Basta de eso", recordó Morton. Él no quería atracos por un trato que nunca esperó.

Cuando el gerente de los Astros A.J. Hinch fuera al montículo para relevar a Morton en sus apariciones, el lanzador diría estas palabras al salir: "Gracias".

E incluso en los primeros momentos después de que Morton dominara a los Dodgers en las últimas cuatro entradas de la Serie Mundial, habló con esa humildad y emoción características.
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MLB, Baseball, Houston Astros

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Brad Penner/USA TODAY Sports
En esta postemporada, Aaron Judge ha visto como repetidamente le han cantado strike lanzamientos que aparentemente están en la parte más baja de la zona de strike, o para ser menos caritativo con los árbitros del plato, lanzamientos bajitos y que están fuera de la zona de strike.

Un evaluador notó que esa parece ser una experiencia común para Judge, quizás porque los árbitros no están acostumbrados a interpretar bolas y strikes para un jugador tan alto como el jardinero derecho de los Yankees. De acuerdo a Elias Sports Bureau, Judge es el pelotero de posición más alto en la historia de la MLB, con 6 pies y 7 pulgadas de estatura, además de 282 libras de peso.

Jugadores bajitos como José Altuve conocen todo acerca de las interpretaciones de una inusual zona de strike: A los tipos pequeños a veces les cantan strikes en zonas altas, y por el contrario, a Judge parece que los pitcheos por encima de la espinilla son interpretados como strike.

Sarah Langs de ESPN Datos & Información escarbó en esos números: Solo otros dos jugadores en MLB tuvieron un marco más bajo de strikes framed en comparación con él -pitcheos en el tercio inferior de la zona de strike o por debajo con menos del 25 por ciento de posibilidad de ser cantados como strike.- durante la temporada regular.

Judge tiene ajustes por hacer y retos que superar mientras aprende más sobre batear en las Grandes Ligas. Un evaluador rival siguiendo a los Yankees en los playoffs notó que Judge tiende a hundir el hombro posterior en el inicio del swing y luego abre su hombro frontal hacia afuera, hacia la tercera base, como tratando de meterse debajo de la bola y esta situación lo ha dejado completamente expuesto a lanzamientos lentos rompientes y alejados del plato.

Su única defensa contra esos envíos ha sido a veces su habilidad para reconocer esos pitcheos y contenerse de hacer swing. Durante los últimos cinco juegos de playoffs de los Yankees, Judge está de 20-2, con 14 ponches. (Coincidentemente, Gary Sánchez está de 20-2 durante los útimos cinco choques, con 12 ponches).

Pero Judge, más que esos desajustes en su mecánica de bateo, parece tener más problemas por las decisiones de los árbitros al cantar strikes en zonas extremadamente bajas.

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